Interactie op de weg

Roborace wil de grenzen van zelfrijdende software met de meest geavanceerde racewagens testen in extreme verkeersomstandigheden. Bryn Balcombe is CTO van Roborace en deelt zijn visie op een zelfrijdende toekomst: "Autonome testterreinen zijn particuliere testcircuits waar echte wegen worden nagebouwd, inclusief rotondes, kruispunten en afritten langs snelwegen. Omdat interactie op de weg essentieel is, worden deze plekken steeds belangrijker voor de ontwikkeling en validatie van geautomatiseerde voertuigen. Roborace denkt dat deze testterreinen de Formule 1-circuits van de toekomst worden. Het zijn voorzieningen waarin overheden kunnen investeren, niet alleen voor eenmalige evenementen, maar voor permanent gebruik gedurende het gehele jaar."  

Grenzen van intelligentie

Balcombe legt uit dat motorsporten altijd gericht zijn geweest op het perfectioneren van voertuigprestaties. In het wegverkeer rijdt het verkeer - bussen, vrachtwagens, motoren - alle kanten op, met verschillende snelheden en verschillende doelen. "Dankzij slimme rijsystemen kunnen voertuigen nu met elkaar communiceren en hun omgeving waarnemen. Deze nieuwe vorm van motorsport rekt de grenzen van die intelligentie op. Het komt dan aan op cognitief in plaats van mechanisch vernuft." De nieuwe focus van de motorsport op interactie biedt een geweldige nieuwe kans voor het optimaliseren van voertuigprestaties én de verkeersveiligheid, vindt Balcombe.

Testen software

Maar in hoeverre kunnen racewagens ons iets leren over veiligheid in het echte verkeer? Roborace is erop gericht de meest extreme scenario’s na te bootsen om te testen wat de software wel en niet aankan. "De test is te vergelijken met een politieauto die in normale verkeersomstandigheden over normale wegen racet." Een politieauto kan ook normaal rijden, maar het is belangrijk te weten dat hij in afwijkende situaties veilig kan navigeren. Roborace levert racewagens die identiek zijn wat betreft mechanisch vermogen en prestaties, zodat de wedstrijd alleen een test is van de software ‘achter het stuur’.  

Rijbewijs voor zelfrijdende auto's

Als er geen mensen meer achter het stuur zitten, is er dan nog wel een rijbewijs nodig? Balcombe: "Volautomatisering verandert bestuurders in passagiers, zoals in het openbaar vervoer. Geautomatiseerde bestuurders moeten echter nog wel aan bepaalde eisen voldoen om de weg op te mogen. Om mee te mogen doen met de Roborace onderwerpen teams van technici hun geautomatiseerde rijsoftware aan een simulatie waarbij de rijvaardigheid en de bestendigheid tegen extreme situaties worden getest." Voor veiligheid op de weg moeten alle bestuurders hetzelfde niveau hebben: "In een gedeeld verkeerssysteem moeten menselijke bestuurders en geautomatiseerde bestuurders dezelfde test halen. Als mensen zullen we ons beste beentje moeten voorzetten!"  

Beschermengel in je auto

Technici zijn voornamelijk gericht op deze zogenaamde ‘chauffeurmodus', maar Balcombe denkt dat er altijd mensen zijn die zelf willen rijden. Hij beschrijft een alternatieve ‘beschermengelmodus': "Tijdens het rijden testen alle computersensoren je rijgedrag, helpen ze je met welke taak dan ook en nemen ze indien nodig de controle over. Die toekomst spreekt mij het meeste aan: een waarin we samenwerken met geautomatiseerde systemen."  

Roborace is een open platform. Balcombe licht toe: “Wij leveren het platform en de auto's, maar werken graag samen met partners om te garanderen dat de auto's altijd zijn uitgerust met de nieuwste, meest geavanceerde technologie." De drie hoofdpartners zijn op dit moment NVIDIA (levering van computersoftware), Michelin (promoten van de banden als verkeersrelevante technologie) en Allianz (onderzoek op het gebied van verzekering en risicobeoordeling).